Le narrateur anonyme est traduit en justice devant de sinistres juges de l’Inquisition espagnole. Poe ne fournit aucune explication sur les raisons de sa présence ni sur les accusations pour lesquelles il est jugé. Devant lui, il y a sept grandes bougies blanches sur une table et, à mesure qu’elles brûlent, ses espoirs de survie diminuent également.

Il est condamné à mort, sur quoi il s’évanouit et se réveille plus tard pour se retrouver dans une pièce totalement sombre. Au début, le prisonnier pense qu’il est enfermé dans une tombe, mais ensuite il découvre qu’il est dans une cellule. Il décide d’explorer la cellule en plaçant un bout de sa robe contre le mur pour pouvoir compter les pas dans la pièce, mais il s’évanouit avant de pouvoir mesurer tout le périmètre.

Lorsqu’il se réveille, il découvre de la nourriture et de l’eau à proximité. Il essaie à nouveau de mesurer la cellule et constate que le périmètre mesure cent pas. En traversant la pièce, il trébuche sur l’ourlet de sa robe et tombe, son menton atterrissant au bord d’une fosse profonde. Il se rend compte que s’il n’avait pas trébuché, il serait tombé dans cette fosse. Après avoir de nouveau perdu connaissance, le narrateur découvre que la prison est légèrement éclairée et qu’il est attaché à un cadre en bois sur le dos, face au plafond.

Au-dessus de lui se trouve une image de Father Time, avec un pendule tranchant comme un rasoir mesurant «un pied de corne en corne» suspendu à lui. Le pendule oscille d’avant en arrière et descend lentement, conçu pour finalement tuer le narrateur. Cependant, il est capable d’attirer des rats vers lui en étalant ses liens avec la viande qu’il lui reste à manger. Les rats mâchent à travers les sangles, et il glisse juste avant que le pendule ne commence à se fendre dans sa poitrine.

Le pendule est retiré dans le plafond, et les murs deviennent rouges et commencent à se déplacer vers l’intérieur, le forçant lentement vers le centre de la pièce et dans la fosse. Alors qu’il perd son dernier pied et commence à basculer, il entend un rugissement de voix et de trompettes, les murs se rétractent et un bras le tire vers la sécurité. L’armée française a pris la ville de Tolède et l’Inquisition est tombée entre les mains de ses ennemis.

Manque d’authenticité historique Poe ne tente pas de décrire avec précision les opérations de l’Inquisition espagnole et prend une licence dramatique considérable avec l’histoire plus large préméditée dans cette histoire. Les sauveteurs sont dirigés par le général Napoléon Lasalle (qui n’était cependant pas aux commandes de l’occupation française de Tolède) et cela place l’action pendant la guerre péninsulaire (1808–14), des siècles après la hauteur de l’Inquisition espagnole.

Les tortures élaborées de cette histoire n’ont aucun parallèle historique dans l’activité de l’Inquisition espagnole dans aucun siècle, encore moins le dix-neuvième où sous Charles III et Charles IV seulement quatre personnes ont été condamnées. L’Inquisition fut cependant abolie pendant la période d’intervention française (1808–18013).

La source originale de la méthode de torture au pendule est un paragraphe dans la préface du livre de 1826 L’histoire de l’Inquisition d’Espagne par le prêtre espagnol, historien et activiste, Juan Antonio Llorente. [1] relatant un récit de seconde main d’un seul prisonnier libéré du donjon de l’Inquisition à Madrid en 1820, qui aurait décrit la méthode de torture au pendule. La plupart des sources modernes rejettent cela comme de la fantaisie. [2] [3] [4]

Une théorie est que Llorente a mal compris le récit qu’il a entendu; le prisonnier faisait en fait référence à une autre torture courante de l’Inquisition, le strappado (garrucha), dans lequel le prisonnier a les mains liées derrière le dos et est hissé du sol par une corde attachée à ses mains. [4] Cette méthode était également connue sous le nom de «pendule».

Poe place une épigraphe latine avant l’histoire, la décrivant comme « un quatrain composé pour les portes d’un marché à ériger sur le site du Jacobin Club House à Paris ». L’épigraphe n’était pas l’invention de Poe; une telle inscription avait été signalée, au plus tard en 1803, comme ayant été composée avec l’intention (peut-être facétieuse) de la placer sur le site, [5] et elle était apparue, sans attribution, comme un élément trivial dans le 1836 Southern Literary Messenger, un périodique auquel Poe a contribué. [6] Il ne semble cependant pas que le marché ait jamais été construit comme prévu.

Charles Baudelaire, un poète français qui a traduit les œuvres de Poe en français et qui considérait Poe comme une source d’inspiration, a déclaré que le bâtiment sur le site du Old Jacobin Club n’avait pas de portes et, par conséquent, aucune inscription. [7] Analyse « The Pit and the Pendulum » est une étude de l’effet de la terreur sur le narrateur, [8] en commençant par la ligne d’ouverture, qui suggère qu’il souffre déjà de l’angoisse de la mort (« J’étais malade – malade à la mort avec ce long agonie « ). [9]

Cependant, il y a une ironie implicite dans la référence aux juges en robe noire ayant des lèvres «plus blanches que la feuille sur laquelle je trace ces mots», ce qui montre qu’il a survécu et écrit l’histoire après les événements. [10] Contrairement à une grande partie du travail de Poe, l’histoire n’a pas d’éléments surnaturels.

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